miércoles, 13 de agosto de 2014

¿Se está preparando el OTV 3 (X-37B) para aterrizar?

El OTV-3 (X-37B) un pequeño shuttle de casi 9 metros de largo. Lo opera la USAF (U.S. Air Force) y lo que lleva en el interior de la bodega de carga es un absoluto secreto, aunque oficialmente se dice que sirve para probar nuevas tecnologías. Podéis leer mas en detalle sobre los vehículos X-37 en el blog Eureka.

(El X-37B poco después de aterrizar en la misión OTV 1. Crédito: USAF)


Han habido tres misiones OTV (Orbital Test Vehicle), aunque se cree que el vehículo de la primera y tercera misión son los mismos pero con pequeñas modificaciones. La duración de las anteriores misiones fueron de 468 días para la misión OTV 2 y 224 días para la OTV 1. Podéis leer más acerca de estas dos misiones y parte de la tercera en anteriores entradas del blog.

La misión ha transcurrido sin mayores sorpresas desde que publiqué la última entrada sobre el vehículo, pero el día 8 comenzó a hacer cosas no tan habituales.

*Nota: Al ser una misión secreta, no se revela su órbita ni los propósitos, por lo que los aficionados de la lista de Seesat-L lo siguen regularmente.


Cronología

El día 8 de agosto de madrugada, Kevin Fetter, de Canadá, no vio el objeto. Parecía que había maniobrado entre el día 4 y el día 8 de su órbita ya habitual de 336 x 368 Km y 43.53º de inclinación.
Horas más tarde, cuando se hizo de noche en Europa, otro observador llamado Alberto Rango de Italia vio lo que parecía el X-37B pero 26 minutos antes de lo que decía la predicción. Estaba claro que había maniobrado. Sin embargo las observaciones de Alberto no eran lo suficientemente buenas como para calcular una órbita.
El día siguiente, 9 de agosto, Kevin Fetter consiguió ver y grabar un paso:

(Crédito: Kevin Fetter)

Una órbita más tarde Ted Molczan de Canadá consiguió verlo y con su observación se pudo hacer una determinación de órbita bastante precisa. Estaba en una altitud de 338 x 365 Km y unos 43,5º de inclinación, prácticamente en la misma altitud y inclinación, pero unos 1000.6 segundos pronto y algo fuera de plano:

Diferencia de planos (en el ground track no es correcta) 
y diferencia de posición entre el día 4 (rojo) y el 9 (azul) (Ted Molczan/Observadores/JSatTrak/Itzalpean).


 Que había ocurrido? La mecánica orbital impide que un objeto se adelante o atrase en una misma órbita sin un cambio de altitud.
Probablemente, lo que ocurrió es que poco después de observarlo por última vez el día 4 cambiara su órbita a una más alta y hubiese permanecido allí hasta poco antes del día 8, cuando Alberto Rango lo volvió a ver.
Esto explicaría la pequeña diferencia de plano orbital (la precesión nodal cambia con la altitud y la inclinación), por lo que haciendo el proceso inverso, Ted Molczan llegó a la conclusión de que elevó su órbita al menos un par de decenas de kilómetros y más tarde volvió a casi la misma órbita que la del día 4, pero permitiendole ir muy adelantado en tiempo respecto a las predicciones.

Otra cosa que se notó es que a partir del día 9 el OTV dejó de maniobrar periódicamente para mantener su altitud.

El día 10 de agosto de madrugada Kevin Fetter lo volvió a ver desde Canadá, y también Alberto Rango desde Italia. Seguía en la misma órbita de 337 x 364 Km por lo que se pudieron refinar los parámetros, así como el día 11 de madrugada:

(Crédito: Kevin Fetter)

Horas más tarde Cees Bassa volvió a verlo desde Holanda, Alberto Rango desde Italia tambiénTed Molczan desde Canadá. Seguía en la misma órbita.

Pero el 12 de agosto a las 2h 25' UTC Brad Young, de Tulsa no lo vio. Era probable que se le hubiese pasado por el bajo brillo que tenía para ese paso en particular. Pero más probable era que hubiese maniobrado.
Horas después, Ted Molczan hizo público un mensaje diciendo que un observador cuya identidad prefiere mantener en el anonimato había observado el X-37B pasando bastante antes de la predicción. Con los datos que parece (que sólo tiene Ted) calculó una órbita de 319 x 332 Km y 43,50º de inclinación.
La maniobra pudo tener lugar, según Molczan el día 11 a las 23:10:22 UTC, cuando sobrevolaba las estaciones de seguimiento de la AFSCN de Vandenberg y Colorado:





(Posible lugar de maniobra y sobrevuelo de las estaciones RTS1 y VAFB. Crédito: Ted Molczan/Itzalpean/JSatTrak).

Por último, Brad Young lo observó anoche día 12, confirmando la órbita de Molczan y refinandola.

Análisis

Pese a la confusión, parece que las maniobras de los días anteriores son solamente dos:

(Apogeo (rojo) y perigeo (azul) del OTV-3. Archivo de órbitas de Itzalpean).


(Inclinación del OTV 3 durante la misión. Archivo de órbitas históricas de Itzalpean)

Ambas gráficas están en la misma escala de tiempo, por lo que se pueden superponer.
Se puede ver que el OTV 3 ha hecho al menos 19 maniobras desde que fue lanzado, que se sepa, pese a que en la gráfica solo parezcan 17.

En las anteriores misiones, el OTV ha bajado hasta una órbita circular de unos 280 Km semanas antes de aterrizar. La actual es de 319 x 331 Km.
En mi opinión de momento vuela demasiado alto para que aterrize, pero sin embargo los cambios de inclinación han sido bruscos al final de su misión al igual que en anteriores ocasiones, así que quien sabe lo que puede ocurrir en los próximos días.