sábado, 1 de agosto de 2015

Va a reentrar el OTV-4 (X-37B)? (Actualizada)

Ayer, 31 de julio del 2015, saltaba la alarma cuando un usuario del foro nasaspaceflight.com publicaba unas imágenes con las condiciones meteorológicas necesarias para el aterrizaje del vehículo X-37B en su cuarta misión OTV-4 (la segunda para este "segundo" vehículo). En el mensaje afirmaba que era muy probable que el OTV-4 aterrizara hoy, el mismo día 31.

Para los que anden un poco despistad@s, el X-37B (OTV) es un vehículo construido por la empresa Boeing para la United States Air Force o USAF. Las características del vehículo son secretas, al igual que lo que lleva dentro de la bodega de carga. La órbita (y su posición) obviamente también son secretas, pero un conglomerado de aficionados se dedican a observarlo y calcular su órbita periódicamente.
Podéis leer más sobre el vehículo en el blog Eureka.

Poco después, Ted Molczan informó que un contacto suyo decía que en KSC (Kennedy Space Center) (donde según el rumor iba a aterrizar) estaban ejecutando un ejercicio y que por consecuencia el OTV-4 no iba a aterrizar el día 31.

LCC (Landing Commit Criteria) del OTV-4. (Crédito: DaveS)

Datos meteorológicos de KSC. (Crédito: DaveS).

Solo han pasado 73 días desde que el OTV-4 se lanzó a bordo de un Atlas V 501, por lo que varios usuarios del foro de Nasaspaceflight han especulado con la idea de que el vehículo esté sufriendo alguna emergencia. No existen pruebas directas algunas de tal cosa, pero al echar la mirada al pasado nos encontramos con que la primera misión OTV-1 duró 224 días, la segunda (OTV-2) 468 días y la tercera (OTV-3) 675 días (si no he calculado mal), por lo que un posible aterrizaje "solo" 73 días tras el despegue bien podría significar algún problema técnico por parte del vehículo como de la carga útil. Por contra, también tenemos constancia de nuevos experimentos a bordo del vehículo, aunque se desconoce si la carga principal es la misma o no.

El X-37B, al igual que en sus anteriores misiones del OTV-1 a la OTV-4 ha permanecido en una órbita con armónicos, es decir, con un "ground track" que se repetía cada 31 órbitas (unos dos días, teniendo en cuenta que está en una órbita de ~15.85 órbitas/día), lo que significa que cada dos días sobrevuela el mismo lugar sobre la tierra, una característica típica en los satélites de reconocimiento. También ha estado haciendo micro-maniobras regularmente, al igual que en las anteriores misiones, para mantener la altitud. Por contra, hasta al menos hace cuatro días, no ha hecho ninguna maniobra de tamaño grande. También hay que recalcar que en todas las misiones anteriores el vehículo ha reducido su altitud desde su típica órbita de entre 300 y 450 Km a una órbita mas baja a los 200 Km unos días antes de aterrizar. La última órbita de la que disponemos del OTV-4 es del día 28 de julio y hasta entonces no hay constancia de ninguna maniobra significativa, y por lo tanto hasta la fecha el OTV estaba en su órbita de 316 x 320 Km y 38.01º de inclinación. Desconocemos si ha reducido la órbita durante estos últimos 3 días.

Las imágenes publicadas no ponen una fecha concreta al aterrizaje, por lo que de ser ciertas el que no haya aterrizado ayer no tiene por qué desenfundar el rumor. De hecho, en la primera imagen vemos como dos de las doce condiciones meteorológicas no cumplían los requisitos mínimos en el momento en que esa imagen fue tomada. Esto recuerda al aterrizaje del OTV-3, que estuvimos narrando precisamente en el blog hace unos meses, en donde el aterrizaje fue pospuesto durante varios días consecutivos presuntamente por problemas meteorológicos.

Esta vez se rumorea que aterrizará en KSC (Kennedy Space Center), al lado de Cabo Cañaberal, en vez de en la base de la Fuerza Aérea de Vandenberg, en California. El motivo parece estar en que los nuevos hangares para el vehículo están situados en KSC.

Para aterrizar el vehículo en Vandenberg era obligatorio publicar un boletín NOTAM (cierre del espacio aéreo), pero en KSC el tráfico aéreo está cerrado por defecto, por lo que no hay necesidad de publicarlos. Esto supone un problema, ya que antes nos valíamos de la información del NOTAM para verificar las ventanas de aterrizaje, pero sin embargo en esta ocasión va a haber que descartar la posibilidad de usar dichos datos.

Una órbita del OTV-4 y sus caracteristicas orbitales. 
Crédito: Satflare/Itzalpean.


Usando la última órbita disponible se puede calcular cuando puede aterrizar el OTV-4. Sin embargo, al no saber al 100% si el OTV ha reducido su altitud o por contra sigue en la misma órbita no podemos descartar ninguna de las ventanas de aterrizaje.

Si el rumor de que va a aterrizar en breve es cierto, asumiendo una distancia máxima de 600 Km entre la trayectoria y la pista, que el aterrizaje ocurrirá en la pista de aterrizaje de KSC y que la reentrada ocurriría en el nodo ascendente de la órbita las ventanas de aterrizaje serían estas (con un margen de error de +- 1 hora):

(Horas en UTC)

2015/8/02 @ 02:05

2015/8/03 @ 01:34

2015/8/04 @ 00:53

2015/8/05 @ 00:25

2015/8/05 @ 23:46

2015/8/06 @ 23:33

2015/8/07 @ 23:03

2015/8/08 @ 22:33

Si el vehículo sigue en la misma órbita que hace 4 días cuando fue observado por ultima vez por Alberto Rango el 28 de julio, se pueden tomar las verdes como fechas válidas. Por lo contrario, si ha maniobrado, cualquiera de las fechas verdes o rojas son válidas, y el margen de error en tiempo ascendería a +-90 minutos.

Esta entrada será actualizada en caso de que ocurra algo interesante.


ACTUALIZACION 03/08/2015 @ 21:45 UTC:

Brad Young ha observado al aparato corriendo unos 20.9 segundos tarde, sugiriendo que ha hecho una pequeña micro-maniobra. Esto hace menos probable que el rumor de que va a aterrizar sea cierto.

ACTUALIZACION 04/08/2015 @ 17:47 UTC: 
Brad Young ha vuelto a observar el aparato el día 4 de agosto a las 02:14 UTC, comprobando que sigue en la misma órbita. Siguen disminuyendo las probabilidades de que aterrice.


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